Chapitre historique de la cathédrale

Les premiers chanoines de Merseburg, Zeitz et Naumburg étaient de petites communautés de clercs qui assuraient le service choral dans les églises épiscopales. Ils se réunissaient plusieurs fois par jour et par nuit pour assurer le service religieux dans le chœur de la cathédrale, en chantant et en priant solennellement. Ces premiers ecclésiastiques n'apparaissent presque pas dans les documents et les chroniques. Une liste complète des chapitres est conservée pour la première fois à Naumburg à la fin du 11e siècle. Elle mentionne les noms de douze chanoines de la cathédrale, en s'inspirant délibérément de la communauté des disciples de Jésus.

Une corporation sûre d'elle, d'égal à égal avec les évêques

Au cours du haut Moyen Âge, les clercs de cathédrale ont pris de plus en plus d'importance dans l'administration et l'approvisionnement spirituel des diocèses. Ils devinrent des partenaires fiables des évêques, ce qui leur conférait de plus grandes responsabilités et un prestige accru. Cela se traduisit également par une nouvelle conscience de soi des chanoines et des chapitres. Ils devaient être consultés pour les décisions importantes des évêques, pouvaient se doter de leurs propres statuts, scellaient des actes de manière autonome et avaient accès à des biens indépendants. Au cours des 12e et 13e siècles, la plupart des chanoines abandonnèrent la vie commune (vita communis) dans les bâtiments des cloîtres cathédraux pour construire leurs propres habitations et fermes dans les environs directs des cathédrales. Ces "curies" forment aujourd'hui encore une couronne architecturale unique autour des cathédrales de Merseburg et de Naumburg. 

Instituts religieux nobles

L'importance accrue des chapitres cathédraux et les revenus lucratifs des ecclésiastiques rendirent les postes de chanoine également intéressants pour la noblesse. Ce sont surtout les fils de la petite noblesse qui ont eu la chance d'obtenir un revenu digne de leur rang. Au cours du Moyen-Âge tardif, les chapitres devinrent des institutions nobiliaires à part entière. Chaque candidat à une chaire de chanoine devait prouver son origine noble sur quatre générations dans la lignée paternelle et maternelle. Les collections de tablettes d'assomption colorées conservées à Merseburg et Naumburg sont des témoignages remarquables de ce phénomène. Une autre condition nécessaire pour être admis était d'avoir fait des études. De nombreux chanoines de la fin du Moyen-Âge étaient des juristes hautement qualifiés qui travaillaient comme conseillers au service de personnalités importantes telles que des évêques et des princes électeurs. Lors de leurs fréquents voyages, ils se faisaient remplacer par des vicaires au service du chœur des églises cathédrales.

Entre luthéranisme et tradition liturgique

Après avoir résisté farouchement à la Réforme jusqu'au milieu du XVIe siècle, les chapitres de Merseburg, Naumburg et Zeitz durent eux aussi faire face aux réalités confessionnelles et politiques. Ils ont tout de même réussi à assurer leur existence et de nombreux droits ancestraux sur leurs églises. Un phénomène particulièrement remarquable est l'attachement à l'ancienne liturgie chorale. Les Horen en latin, qui constituaient déjà au Moyen Age le noyau de l'activité spirituelle des chanoines, ont été maintenus jusqu'au XIXe siècle.

Généraux, amiraux et hommes politiques

Le transfert des territoires des abbayes à la Prusse, suite au Congrès de Vienne de 1815, a également modifié le profil séculaire des chanoines. Sous l'influence du roi de Prusse, patron des couvents, des personnalités politiques et militaires de haut rang se virent attribuer la dignité de chanoine au XIXe et au début du XXe siècle. De 1904 à 1930, Karl Heinrich von Boetticher et Arthur Graf von Posadowsky-Wehner, deux anciens vice-chanceliers de l'Empire allemand, ont occupé le poste de doyen de Naumburg. Le dernier doyen de la cathédrale de Merseburg et premier doyen du Chapitre unifié de la cathédrale fut le célèbre maréchal général August von Mackensen.

Un fil à la patte en RDA

Après la fin de la Seconde Guerre mondiale, les "Vereinigten Domstifter" ont connu une période difficile, durant laquelle le sort de la fondation et du chapitre est resté incertain. Formellement, il s'agissait d'une fondation sous la souveraineté de l'État de la RDA, mais les représentants du chapitre s'efforçaient toujours de faire référence à la tradition ecclésiastique des couvents afin d'échapper à une mainmise directe des autorités. Parallèlement, le potentiel de gestion autonome du faible patrimoine de la fondation a atteint un niveau historiquement bas. Non seulement les biens immobiliers, mais surtout les précieuses églises sont restées sans mesures de rénovation adéquates pendant de nombreuses décennies. Les trésors précieux de l'art et de la bibliothèque ont été conservés dans des conditions catastrophiques. 

Changement d'époque

Après l'effondrement de la RDA, une phase de réorientation a également commencé pour le chapitre de la cathédrale. Il s'agissait de surmonter les temps de repli sur soi et de fermeture hermétique. Une nouvelle génération de chanoines, dont certains avaient déjà acquis de l'expérience dans le travail des fondations dans l'ancienne République fédérale, a posé les jalons d'un nouveau départ. Avec la réforme des statuts en 1994, plusieurs changements importants sont entrés en vigueur. Les fondations et les fonds qui existaient jusqu'alors formellement en tant que fondations individuelles ont été réunis en une seule fondation. Une autre mesure nécessaire consistait à ouvrir le chapitre aux femmes, ce qui était attendu depuis longtemps. Au début du 21e siècle, le Chapitre de la cathédrale est entré dans son troisième millénaire d'existence.